אתמול הסתיים בפלמה דה מיורקה הטורניר הרביעי ואחרון בסידרת הגרנד פרי, שקבע את שני המעפילים האחרונים לתחרות המועמדים הקרובה. כפי שציינתי בסיום הפוסט על טורניר הגרנד פרי הקודם, בז'נבה, רק ארבעה שחקנים מתוך 24 המשתתפים בסידרה נותרו בתמונת המאבק על ההעפלה – ממדיארוב וגרישצ'וק, שהובילו את הדרוג הכולל אבל כבר סיימו את הטורנירים שלהם (כל שחקן משתתף רק בשלושה מתוך הארבעה המרכיבים את הסדרה), וכן ושייה לגרב ורג'אבוב, ששיחקו בפלמה ועם תוצאות מספיק טובות יכלו לעקוף אותם. למעשה, באותו פוסט הזכרתי גם שחקן חמישי – דינג לירן – כמי שנמצא בעמדה דומה, אבל בינתיים הוא כבר העפיל לתחרות המועמדים מגביע העולם, כך שהדבר הפך ללא רלבנטי עבור הטורניר הנוכחי.

מתוך 18 המשתתפים בטורניר, שניים – ושייה לגרב ורג'אבוב – שיחקו איפוא עם מוטיבציה מיוחדת וגם תחת לחץ מיוחד. ושייה לגרב פתח באופן טוב מאוד עם ניצחון על גלפנד כבר בסיבוב הראשון:

זהו משחק המדגים היטב את חשיבותה של הכנה ביתית. הוא התנהל בהסתעפות אותה גלפנד משחק בשחור באופן קבוע בזמן האחרון, ושושייה לגרב הכין לו בה הפתעה לא נעימה. גלפנד נוהג לגוון את הפתיחות שלו פחות מאשר מרבית שחקני הצמרת האחרים כיום – מה שמצד אחד מקנה לו מומחיות רבה בהסתעפויות אותן הוא משחק שוב ושוב, אבל מצד שני הופך אותו למטרה נייחת יחסית ולכן לפגיע יותר להכנה תיאורטית מצד יריביו.

מדובר בהסתעפות של הדרקון (מערך בו השחור מפתח את הרץ ל-ז7) בהגנה הסיציליאנית, בה השחור מקריב רגלי בשלב מוקדם עם 8…ד5 (במקום זאת, 8…ד6 מוביל למערך הקלאסי יותר של ההגנה הזו), מתוך תקווה להחזיר לעצמו מאוחר יותר את הרגלי בנסיבות נוחות. מספר מסעים לאחר מכן ושייה לגרב קידם את הרגלי העודף ל-ד6, כדי שאם השחור ילכוד אותו הדבר יוביל להחלשת מבנה הרגלים שלו; רעיון זה נוסה לראשונה לפני כשנה כנגד גלפנד עצמו על ידי רב האמן הרוסי גרגורי אופארין – באותו משחק גלפנד לכד את הרגלי וכנראה לא היה מרוצה מהעמדה שקיבל, וכאן נמנע מלעשות זאת. הימנעות זו מובילה לכך שהלבן מקבל רגלי קדמי על ד6, ואם השחור לא מצליח ללכוד אותו במסעים הבאים הוא עלול להפוך לחזק מאוד.

לאחר מסעו ה-13 של השחור התקבלה העמדה הבאה, שעדיין עוקבת אחרי משחק אחר של גלפנד – מלפני כחודשיים, נגד רב האמן ההודי אדיבאן בתחרות הפתוחה של האי מאן:

אותו משחק נמשך 14.צ(א)-ד1 ר-ב7 (תוקף את המלכה הלבנה) 15.מה-ח3 פ-ד5 16.פ:ד5 ר:ד5 17.ר-ד4 ר:ד4 18.צ:ד4 צ-ג8 (לא ניתן פשוט ללכוד את הרגלי על ד6 עם המלכה כיוון שהלבן יזכה ברץ השחור על ד5 עם 19.ג4, בשל הריתוק לאורך הטור ד')  19.מה-ח6 מה-ו6 והסתיים בתיקו. נקודה חשובה שושייה לגרב הבחין בה כשניתח את המשחק היא שמסע כמו 19.מה-ד3, אותו היה הלבן רוצה לשחק בנקודה זו (כדי לתמוך ברגלי על ג2 וכן באפשרות הקידום שלו ל-ג4) אינו יעיל, בשל 19…ב5! עם האיום ר-ג4 הזוכה בטיב (כשלכידת הרגלי על ב5 תאפשר לשחור להכות את הרגלי ב-ג2 עם משחק נגדי חזק).

במקום זאת, ושייה לגרב הציב את הצריח השני על ד1 עם 14.צ(ו)-ד1!, הבדל קטן אבל חשוב. לאחר 14…ר-ב7 15.מה-ח3 גלפנד שקע במחשבה ארוכה, כיוון שהבין שאם ימשיך ברוח המשחק עם אדיבאן – כלומר, 15…פ-ד5 16.פ:ד5 ר:ד5 17.ר-ד4 ר:ד4 18.צ:ד4 צ-ג8 – הלבן יוכל לשחק 19.מה-ד3! באופן יעיל בהרבה, כי על 19…ב5 ניתן להגיב ב-20.ג3 (המגן על הרגלי ג') מבלי להיות מודאג מ-20…ר-ג4 שכעת אינו תוקף צריח על ו1; הלבן יוכל לסגת עם המלכה ל-ז3, משם היא תומכת ברגלי על ד6 (בעוד ש-20…מה:ד6 ייענה ב-21.מה:ב5).

גלפנד המשיך איפוא 15…צ-ג8, אבל עדיין מצא את עצמו בעמדה לא נוחה לאחר 16.ר-ד4 פ-ד5 17.פ:ד5 ר:ד5 18.ר:ז7 מ:ז7 19.צ(א)-ג1!

וכאן מתברר יתרון נוסף של הצבת הצריח מהטור ו' על ד1 – הדבר מאפשר להציב את הצריח השני על הטור ג', כדי להגן על הרגלי ב-ג2 וגם לתמוך בקידום עתידי שלו. המשחק נמשך 19…ב5 (19…מה:ד6?? עדיין מאבד כלי ל-20.ג4, אבל ייתכן שעדיף היה כאן לתקוף את הרגלי הלבן פעם שנייה על ידי 19…צ-ג6) 20.מה-ז3 (תומך ברגלי על ד6) מה-ו6 (כעת 20…צ-ג6 כבר לא יזכה חזרה ברגלי בשל 21.פ-ד4 צ:ד6 22.פ:ב5) 21.פ-ד4 ב4 וכאן ושייה לגרב החליט לפרוץ עם הרגלי ג' ושיחק 22.ג4!.

באופן כזה הלבן שומר על הרגלי ד' שלו ומחזק אותו. 22…ר:ג4? מפסיד מייד ל-23.ד7 צ-ג5 24.ב3 עם זכייה ברץ השחור בשל הריתוק לאורך הטור ג'. ניתן ללכוד את הרגלי על ג4 באופן אחר עם 22…צ:ג4, אבל גם אז ללבן יוזמה חזקה בעקבות 23.צ:ג4 ר:ג4 24.פ-ג6 ולאחריו 25.פ:ב4. גלפנד בחר במקום זאת ב-22…ב:ג3, ולאחר 23.צ:ג3 צ:ג3? (עדיף היה 23…צ-ב8 24.ב3 צ[ו]-ד8, למרות הפסיביות של העמדה) 24.ב:ג3 נקלע לעמדה שהיתה למעשה כבר אבודה מבחינה אסטרטגית, בשל זוג הרגלים החופשיים הצמודים שקיבל הלבן – לא רק שהרגלי הקדמי שלו ב-ד6 שרד, אלא שכעת רגלי חופשי נוסף על הטור ג' עומד להצטרף אליו. 10 מסעים מאוחר יותר השחור נכנע בעמדה הבאה:

כיוון שהלבן מתכונן לשחק מה-ד5 במסע הבא וברור שבעקבות זאת השחור לא יוכל להמשיך ולחסום את קידום צמד הרגלים ג' ו-ד' להכתרה (כפי שממחישה ההסתעפות לדוגמה בלוח החי).

גם רג'אבוב, המתמודד השני על העפלה לתחרות המועמדים פתח באופן טוב עם ניצחון בסיבוב השני, ודווקא בשחור (נגד ואייחו) – במשחק בהגנה ההודית של המלך שהזכיר משחקים טיפוסיים בשלב מוקדם יותר בקריירה שלו וכלל את הפריצה התמאטית (בהגנה הזו) …ה4 הפותחת נתיב לרץ ב-ז7.

אבל מישהו שגנב מהשניים את ההצגה בסיבובים הראשונים היה ארוניאן, שבאופן כללי מפגין את השחמט המרשים ביותר בשנה האחרונה (אם כי דווקא בשני טורנירי הגרנד פרי הקודמים בהם השתתף היו לו הופעות חלשות, כך שלא היה מועמד לזכייה בסדרה). הוא זכה בסיבוב השני נגד אינרקייב, ובסיבוב הרביעי נטל את ההובלה עם ניצחון נוסף על גירי. בשני המשחקים הפגין הכנה יצירתית בפתיחה, מלווה במשחק יעיל ומדוייק בהמשך לניצול היתרון שרכש – אבל דומה שהניצחון ב-27 מסעים נגד שחקן סולידי מאוד בדרך כלל כמו גירי מרשים במיוחד:

המשחק התנהל באחד ממערכי ה"אנטי גרינפלד" שהפכו בזמן האחרון לפופולריים מאוד (והמביאים תוצאות טובות למדי ללבן) – בהם השחור מפתח את כליו באופן האופייני להגנת גרינפלד אבל הלבן נמנע מלשחק ד4, או לפחות מעכב את המסע הזה. 5.ד3 היה מסע קצת לא שיגרתי מצד ארוניאן (אם כי לא חידוש) – מסעים מקובלים יותר בנקודה זו הם 5.ה4, מה-ב3 או מה-א4+. לאחר 7…ג5 התקבל מערך של פתיחה אנגלית בצבעים הפוכים, כלומר עם טמפו עודף ללבן:

וכאן ארוניאן שיחק את החידוש שלו, שהצליח להוציא את גירי מהר מאוד משיווי משקל – 8.ח4!?. במשחקים קודמים הלבן בדרך כלל הצריח וניסה לפתח התקפה על עמדת המלך השחור עם מה-ג1 ור-ח6, בלי שהדבר הוביל לתוצאות מרשימות במיוחד (כמו במשחק בישוף – לי צ'או מהבונדסליגה, 2014); המסע של ארוניאן ישיר ואגרסיבי יותר, ושואף לפתוח את הטור ח' כשהצריח הלבן עוד על ח1. גירי היה יכול בתשובה לנסות ולהקשות על פיתוח התקפת הלבן עם 8…ח5 או ר-ז4, אבל במקום זאת איפשר לארוניאן לקדם את הרגלי ח' ולפתוח את הטור, וניסה עם 8…פ-ג6, 9…פ:ג3 ו-10…ג4! את המתכון הקלאסי של משחק במרכז כתגובה להתקפה באגף. ארוניאן, מצידו, הגיב במסע המעניין 12.מה-א4!

מסע זה תוקף את הרגלי השחור על ג4, עם הרעיון שבמקרה והשחור מכה את הרגלי על ד3 הדבר מפנה למלכה הלבנה נתיב להצטרפות מהירה להתקפה באגף המלך עם 13.מה-ח4 ואיום מט על ח7, אפשרות הנראית מאיימת מאוד – אם כי המחשב מראה שלאחר 13…ו6 השחור יכול במקרה כזה להתגונן ולשמור על שוויון במשחק מדוייק. אפשרות סבירה אחרת היתה 12…מה-ד5 כדי להמשיך מה-א5 ולהחליף מלכות על מנת להקל את הלחץ.

במקום זאת, גירי ביצע טעות אסטרטגית רצינית עם 12…פ-א5?; באופן כזה הפרש השחור תומך ברגלי על ג4, אבל גם מוסט לערוגה צדדית בה הוא אינו משפיע יותר על המרכז – ואחרי 13.ד4! התברר שלשחור אכן אין יותר משחק נגדי במרכז (עם 13…ה5 – מסע שהיה יכול להיות חזק בתגובה ל-ד4 במסע הקודם), וחזרה עם הפרש ל-ג6 תוביל פשוט לאובדן הרגלי על ג4.

המשחק נמשך 13…ב6 14.ר-ז2 ר-ב7 15.מה-ג2 (כעת, כשהמלכה מילאה את תפקידה על א4, היא חוזרת לאחור כדי לתמוך בקידום רגלי ל-ה4) 15…מה-ד5 (מונע ה4, אבל לא לאורך זמן) 16.פ-ח4 מה-ד7 17.ה4 ה5 18.ד5 (מרויח מרחב ושומר על המרכז סגור, כדי לאפשר חופש פעולה באגף המלך) 18…ר-ג8 (בעקבות סגירת האלכסון הארוך הרץ הפך לחסר תועלת על ב7, והמסע האחרון נועד לאפשר לפרש השחור לחזור למשחק דרך ערוגה זו) 19.ו4 מה-ה7 20.ו5 ז5:

מסעו האחרון של השחור מנסה לשמור את העמדה באגף המלך סגורה תוך שהוא תוקף את הפרש על ח4 – אבל הוא גם מחליש באופן רציני את הערוגות הבהירות, וארוניאן ניצל זאת מייד עם 21.מה-ד1!! המקריב את הפרש כדי להביא את המלכה ל-ח5 ולהכפיל כלים כבדים על הטור ח', עם התקפת מט ישירה על המלך השחור.

לאחר 21…ז:ח4 22.צ:ח4 הערכת מחשב מראה שהעמדה כבר זכויה עבור הלבן; בלוח החי ניתן לראות כיצד התקפת הלבן מכריעה בעקבות מסעים כמו 22…ו6 או צ-ה8. גירי ניסה 22…צ-ד8, ולאחר 23.מה-ח5 מ-ו8 (23…ו6 מפסיד ל24.מה-ח7+ מ-ו8 25.צ-ז4, ואין הגנה טובה כנגד האיום 26.צ:ז7! מ:ז7 27.ר-ח6) ארוניאן לא דייק ושיחק 24.צ-ז4?! (עם איום מיידי של צ:ז7).

במקום זאת, המסע הפחות טבעי למראה 24.מה-ז4! עם הרעיון להציב את הצריח ב-ח7 היה מדוייק יותר ולא היה מאפשר לשחור שום הגנה (כפי שניתן לראות בהסתעפוות המובאות בלוח החי). המסע ששיחק ארוניאן, לעומת זאת, מאפשר לשחור להתגונן באופן עיקש יותר עם 24…מה-ד6! – אם כי גם במקרה זה ללבן כנראה יוזמה מכרעת לטווח הארוך.

אבל גירי – בעמדה קשה מאוד – טעה עם 24…ר-ו6? ואיפשר לארוניאן להכריע את המשחק מייד באופן יפה: 25.ר-ח6+ מ-ה8 26.צ-ז8+ מ-ד7 27.ד6!

והשחור נכנע. המסע האחרון – שאותו 24…מה-ד6 היה מונע – הוא כנראה מה שהחמיץ גירי; קידום הרגלי ל-ד6 תוקף את המלכה השחורה שאין לה לאן לסגת, ולכידת הרגלי תפתח באופן קטלני טור נוסף להתקפת הלבן עם צ-ד1 (בתגובה להכאת הרגלי הן על ידי המלך והן על ידי המלכה).

ארוניאן נטל איפוא את ההובלה בטורניר עם מאזן של 2+, ועד לסיבוב התשיעי והאחרון אף שחקן אחר לא הצליח להדביק אותו, למרות שמספר השחקנים שפיגרו אחריו בחצי נקודה (עם 1+) הלך וגדל. הדבוקה הזו כללה, כאמור, גם את ושייב לגרב ורג'אבוב – שלאור מספרם הרב של השחקנים עם 1+ הלך ונעשה ברור כי יצטרכו 2+ כדי לסיים במקום שיאפשר להם לצבור מספיק נקודות סדרה לצורך העפלה למועמדים. יש לציין כי מהלך הטורניר עבור השניים, לאחר הנצחונות המוקדמים שלהם, היה שונה מאוד: ושייה לגרב סיים את כל משחקיו בתיקו, בעוד שרג'אבוב הפסיד שני משחקים ואז ביצע קאמבק מרשים בסיבובים 8-7 כשניצח שני משחקים רצופים (השני ביניהם בקרב מרתק עם גלפנד).

מכל מקום, לסיבוב האחרון השניים נכנסו כחלק מדבוקה של תשעה (!) שחקנים – כלומר, מחצית מהמשתתפים בטורניר – שפיגרה בחצי נקודה אחרי ארוניאן. שניהם היו חייבים ניצחון כדי להעפיל למועמדים, אם כי במקרה של ושייה לגרב הדבר היה תלוי גם בתוצאות של שחקנים אחרים. אבל בסופו של דבר שניהם נכשלו – ושייה לגרב, ששיחק בלבן נגד יאקובנקו, הצליח ליצור לחץ מסויים אבל נתקל בהגנה טובה של יריבו ולבסוף, כשניסה באופן נואש לסבך את העמדה כדי לשמור על סיכויי ניצחון, אפילו הפסיד. רג'אבוב, ששיחק בלבן נגד רפורט, השיג מה שנראה כיתרון קל מאוד, אבל בעמדה שהתקבלה לאחר המסע ה-36:

התייאש במהירות מפתיעה מהסיכוי להשיג משהו והציע תיקו שהתקבל בשמחה. וכך הפכו ממדיארוב וגרישצ'וק, שלא השתתפו בטורניר, לזוכים בסדרה.

ברמת הטורניר הבודד ארוניאן סיים כזוכה משותף ביחד עם יאקובנקו, שהתוצאה הסופית שלו נבעה במידה רבה מהנסיבות המיוחדות – העובדה ששיחק עם יריב שהיה זקוק לניצחון באופן נואש; שניהם עם 5.5 נקודות (2+). אחריהם, במקום שלישי-תשיעי משותף, נקמורה, דינג לירן, סבידלר, רג'אבוב, רפורט, הריקרישנה ותומשבסקי עם 5 (1+); ושייה לגרב, בעקבות ההפסד בסיבוב האחרון, הידרדר עד למקום 12-10 עם 4.5 (50%) לצד אליאנוב ואינרקייב; אחריהם ואייחו, גירי ולי צ'או עם 4 (1-), ריאזנצב עם 3.5 (2-), ובתחתית גלפנד והאמר עם 3 (3-).

אם כן, תוצאה גרועה מאוד לגלפנד שלמרבה הצער מהווה חלק מהדעיכה המתמשכת שלו בשנתיים האחרונות, ובעקבותיה מד הכושר שלו יורד – בפעם הראשונה מאז ינואר 2005 – אל מתחת ל-2700. (אלא שאז מד כושר של 2696 הספיק למקום 16 בעולם; היום הוא מספיק רק לאזור המקום ה-50.) ציינתי כבר בפוסט הראשון על הגרנד פרי השנה שהיה לגלפנד לא מעט מזל שהצליח להעפיל לסדרה הנוכחית על סמך מד כושר – גם כיוון שכמה שחקנים בעלי מד כושר גבוה משלו ויתרו על השתתפותם וגם כיוון שהממוצע השנתי לפיו נעשה החישוב לא כלל את המחצית השנייה של 2016 והנפילה שהיתה לו בה. מכל מקום, ספק רב אם גלפנד יוכל להשתתף בסדרת הגרנד פרי בסבב הבא של אליפות העולם וייתכן מאוד שהטורניר הנוכחי מסמן את סוף הקריירה שלו בצמרת הגבוהה ממש.

**********

בעקבות סיום סדרת הגרנד פרי הושלם, כאמור, גם הרכב טורניר המועמדים הקרוב (שיתקיים במרץ בברלין): קריאקין (כסגן אלוף העולם של הסבב הקודם), קרואנה, סו (לפי ממוצע מד כושר שנתי), ארוניאן, דינג לירן (הפיינליסטים של גביע העולם שנערך בספטמבר), ממדיארוב, גרישצ'וק (מסידרת הגרנד פרי) וקרמניק (כווילד קארד).

המאוכזב הגדול – ואולי גם זה שהעדרותו היא האכזבה הגדולה ביותר מבחינת חובבי השחמט – הוא ושייה לגרב, שהיה קרוב מאוד להעפלה לא רק דרך הגרנד פרי אלא גם מגביע העולם, שם הגיע למרחק משחק בליץ אחד מהגמר (משחק הארמגדון בו הפסיד לארוניאן בחצי הגמר). למרות שבשנתיים האחרונות ביסס את עצמו כשחקן בטופ 10 והשנה גם זכה בטורניר העל הקלאסי הראשון שלו (גביע סינקפילד), עדיין לא הצליח להעפיל לתחרות מועמדים.

בחירתו של קרמניק כווילד קארד היתה צפויה מרגע שנודע כי הספונסר הראשי של התחרות הוא חברה רוסית (EG Capital Advisors), והפכה לוודאית כשהסתבר שנכשל במרוץ הצמוד להעפלה לפי מד כושר שניהל עם קרואנה וסו בחודשים האחרונים. שוב הוכח שהגורם הקובע בבחירת הווילד קארד הוא זהות הספונסר – כשזה היה אזרי כך גם היה הווילד קארד (ממדיארוב ב-2011, רג'אבוב ב-2013), וכנ"ל במקרים של ספונסרים רוסיים (סבידלר ב-2014, קרמניק הפעם) וארמניים (ארוניאן ב-2016). יש לזכור בהקשר זה כי מנקודת הראות של פיד"ה ההיגיון הבסיסי של קטגוריית הווילד קארד אינו לאפשר את בחירת השחקן הראוי ביותר שלא הצליח להעפיל דרך המסלולים האחרים, אלא להוות תמריץ עבור ספונסרים לממן את התחרות – כשהתמריץ טמון בכך שיוכלו לבחור בשחקן "שלהם".

אבל מכל מקום מדובר בתחרות מועמדים חזקה ביותר – אי אפשר היה לקבל הרבה יותר חזקה ממנה. לפי דירוג מד הכושר החי כרגע, היא כוללת שישה מתוך תשעת שחקני הטופ 10 שאינם קרלסן, בצירוף מספרי 11 ו-13.

גביע סינקפילד: מחצית ראשונה